Piksele w rozsądnych cenach

Dzięki nowej ofercie handlowej Softimage ma szansę odzyskać dawną pozycję, dziś mocno nadwątloną wskutek agresywnej ekspansji pakietu Maya.

Dzięki nowej ofercie handlowej Softimage ma szansę odzyskać dawną pozycję, dziś mocno nadwątloną wskutek agresywnej ekspansji pakietu Maya.

Jeszcze pod koniec lat 90. ubiegłego wieku komputerowe efekty specjalne w kinie i najbardziej wyrafinowana grafika 3D kojarzyły się tylko z SOFTIMAGE. Założona w 1986 roku przez Kanadyjczyka Daniela Langloisa firma Softimage szybko zyskała sławę, a to za sprawą zaprezentowanego w 1988 roku pakietu Creative Environment 1.0, wówczas pierwszego narzędzia, które umożliwiało zarówno modelowanie, renderowanie, jak i animację scen 3D. Creative Environment stał się z czasem znany jako SOFTIMAGE|3D i zdominował rynek profesjonalnej grafiki 3D. Niestety, kosztował wówczas dziesiątki tysięcy dolarów, dlatego mogli się nim cieszyć wyłącznie artyści na usługach najbogatszych studiów.

Legenda pod strzechami

Sytuacja zmieniła się z chwilą, gdy w 1998 roku Alias|Wave-front wprowadził na rynek pakiet Maya. Doskonała polityka rozwojowa i marketingowa tej firmy spowodowała, że w ciągu kilku lat Maya wręcz zdominowała rynek profesjonalnej grafiki 3D i nawet wprowadzenie przez Softimage udoskonalonej wersji własnego pakietu - tym razem oznaczonej jako SOFTIMAGE|XSI - nie wystarczyło do odzyskania utraconej pozycji. Sytuacja może się jednak szybko zmienić, gdyż od kilku miesięcy potężnym możliwościom SOFTIMAGE|XSI towarzyszy zaskakująco niska cena. A to już konkretny argument zarówno dla małych studiów, jak i tych wielkich, które do coraz bardziej złożonych projektów muszą zatrudniać wielu nowych ludzi.

Pakiety dla każdego

Specyficzny interfejs graficzny SOFTIMAGE|XSI wymaga odrobiny przyzwyczajenia. Zdjęcie przedstawia konfigurowanie wyświetlania sąsiednich do bieżącej klatek animacji (ghosting). Funkcja ta może być włączana selektywnie dla wybranych elementów sceny 3D (okno Layer Control).

Specyficzny interfejs graficzny SOFTIMAGE|XSI wymaga odrobiny przyzwyczajenia. Zdjęcie przedstawia konfigurowanie wyświetlania sąsiednich do bieżącej klatek animacji (ghosting). Funkcja ta może być włączana selektywnie dla wybranych elementów sceny 3D (okno Layer Control).

Nowa polityka marketingowa zakłada udostępnianie SOFTIMAGE|XSI w trzech zestawach: Advanced, Essentials oraz Foundation. Pierwszy jest pełnym - i nadal drogim - pakietem, podczas gdy Essentials został okrojony m.in. o SOFTIMAGE|BEHAVIOUR (system generowania i animowania tłumów) oraz narzędzia symulacji ruchów włosów, sierści i tkanin. Opisywany w tym artykule pakiet podstawowy Foundation to uproszczona wersja Essentials, pozbawiona pewnych specyficznych funkcji, np. narzędzi do redukcji wielokątów, edytora warstw tekstur, zaawansowanego rigowania (wiązania szkieletu animacyjnego z obiektem 3D) itp. Foundation nie ma także narzędzi kompozycyjnych i możliwości symulacji zjawisk z zakresu fizyki bryły sztywnej. Jak widać, cięcia w Foundation dotyczą funkcji raczej rzadko wykorzystywanych w niezbyt zaawansowanych projektach graficznych, jakie stanowią gros projektów realizowanych w Polsce.

GUI, jakiego nie znacie

SOFTIMAGE|XSI charakteryzuje się specyficznym interfejsem, zarówno pod względem graficznym, jak i funkcjonalnym. O ile estetyka tego interfejsu jest bezsprzeczna, do obsługi trzeba się, niestety, trochę przyzwyczajać, zwłaszcza w oknach dialogowych służących do wskazywania katalogów. Nie wszystkim musi się także podobać, że wygodna praca z programem wymaga równoczesnego używania klawiatury i myszy. Na przykład pomiędzy trybami operowania kamerą i obiektem przełączamy się za pomocą klawisza [S] (może być również naciśnięty w czasie przemieszczania kamery, automatycznie powracając do poprzedniego trybu z chwilą zwolnienia). Wykonanie translacji, obrotu i skalowania bryły 3D wymaga jednak rozstania z kamerą i "wskoczenia" do trybu pracy z obiektem oraz użycia odrębnego klawisza do każdej z tych funkcji. Przyzwyczajenie jest jednak drugą naturą człowieka i po tygodniu użytkowania zaczynamy rozumieć, skąd biorą się takie, a nie inne rozwiązania i jak można je efektywniej wykorzystać, odpowiednio konfigurując interfejs do własnych potrzeb. SOFTIMAGE|XSI pozwala na dopasowanie interfejsu graficznego do upodobań obsługującego bądź do zadań wykonywanych na danym etapie realizacji projektu. Przełączanie między dostępnymi layoutami odbywa się za pomocą menu. Elastyczność interfejsu dotyczy zarówno ogólnej konfiguracji paneli, które można usunąć bądź tylko ukryć za krawędzią ekranu (wysuwają się automatycznie w chwili, gdy dotkniemy kursorem wybranego boku ekranu, podobnie jak menu Start), ale i szczegółowych parametrów. Nie ma problemu na przykład z umieszczeniem na tle okna widoku 3D półprzezroczystego suwaka, za pomocą którego w danej klatce przemieszczamy wybrany obiekt po przyporządkowanej mu ścieżce ruchu.

Wirtualny rzeźbiarz

Przykład innej konfiguracji interfejsu, w której główne panele narzędzi zostały schowane za bocznymi krawędziami ekranu, co pozwoliło znacznie powiększyć obszar roboczy. Po lewej widoczny edytor tekstur, po prawej okno z hierarchią projektu.

Przykład innej konfiguracji interfejsu, w której główne panele narzędzi zostały schowane za bocznymi krawędziami ekranu, co pozwoliło znacznie powiększyć obszar roboczy. Po lewej widoczny edytor tekstur, po prawej okno z hierarchią projektu.

Nie ma sensu wdawać się w szersze omówienie możliwości SOFTIMAGE|XSI Foundation w zakresie modelowania, gdyż program zawiera wszystkie typy obiektów i narzędzia modelarskie używane obecnie podczas wirtualnego rzeźbienia. Wypada jedynie podkreślić, że znajdziemy tu na przykład najnowsze metody upraszczania geometrii sceny (GPUSurfaceFX2), dzięki którym za pomocą paru ruchów można zrzutować kształt wybranej grupy obiektów na... teksturę normalnych na innym obiekcie. W ten sposób ścianę składającą się z tysięcy cegieł i głazów łatwo zastąpić jednym prostokątem z teksturą. Uproszczenie geometrii sceny jest wówczas ogromne, a efekt znakomity, zwłaszcza gdy w okolicy znajduje się ruchome źródło światła: cienie i odblaski na wirtualnych nierównościach wyglądają niemal identycznie, jak na swym pierwowzorze, skomplikowanym geometrycznie i niepotrzebnie obciążającym procesor.

Szczególnie warto podkreślić znaczenie Construction Modes. Jest to coś w rodzaju stosu przekształceń i operacji graficznych, jakim poddawaliśmy model. Construction Modes umożliwiają dotarcie do wybranego poziomu stosu i na przykład zmodyfikowanie kształtu obiektu bazowego. Nie jest to odpowiednik funkcji Undo, gdyż nie tracimy wszystkiego, co zrobiliśmy z obiektem później; po prostu niejako zaglądamy w głąb jego struktury i zmieniamy fundament, na którym zbudowaliśmy bryłę, a cała reszta dopasowuje się do tych zmian. Edytor materiałów pozwala obecnie wizualizować je za pomocą miniatur 3D (shaderballs); ich brak był dotychczas jedną z poważniejszych wad pakietu w zakresie operowania materiałami i szaderami. Organizację bibliotek ułatwia możliwość łączenia materiałów w grupy.

Foundamenty animacji

Realizm grafik uzyskiwanych za pomocą produktów firmy Softimage jest legendarny. Grafika: Saverio Martino.

Realizm grafik uzyskiwanych za pomocą produktów firmy Softimage jest legendarny. Grafika: Saverio Martino.

O ile w zakresie modelowania i teksturowania Foundation nie odstaje znacząco od pozostałych pakietów, nieco gorzej jest z narzędziami animacyjnymi. Nie znaczy to, że nie ma ich w pakiecie, wręcz przeciwnie, nie jest kłopotem przygotowanie animacji, w której wybrany obiekt - na przykład kwiatostan drapieżnej rośliny - śledzi poruszający się wzdłuż ścieżki punkt, aby raptem pochylić się i spróbować pożreć ofiarę. Mamy także Character Development Kit, zawierający szkielety animacyjne różnych istot, zarówno dwunogów, jak i czworonogów. Jest nawet Animator Audio Tools, zespół funkcji pozwalających na szybką synchronizację ruchu warg z dźwiękiem, co odbywa się z wykorzystaniem markerów fonemów i emocji. Sieć takich powiązań umożliwia realizację synchronizacji w znacznie prostszy i szybszy sposób niż dotychczas. Zatem narzędzia animacyjne są, ale nie na tyle wyrafinowane, aby sprawdzić się w czymś więcej niż relatywnie proste ruchy bądź tworzenie animacji postaci niewykraczającej poza wymagania gier komputerowych. Nie jest to specjalne ograniczenie dla amatora, a firm specjalizujących się w animacji postaci na poziomie naprawdę profesjonalnym, znajdującym się poza możliwościami Foundation, mamy w kraju zaledwie kilka. Jest za to całkiem sporo grup zajmujących się projektowaniem gier i je szczególnie ucieszy obecność Custom Display Host, zespołu funkcji, za pomocą których do wybranego okna SOFTIMAGE możemy podłączyć dowolny zewnętrzny silnik graficzny. W rezultacie możliwe jest wygodne i szybkie uzyskanie podglądu, jak projektowany obiekt czy postać będą wyglądały bezpośrednio w środowisku gry.

Mental ray w zestawie

Mocnym argumentem za pakietem SOFTIMAGE|XSI jest mental ray, standardowo dostępny nawet w wersji Foundation (a jeszcze niedawno renderer ten był sprzedawany w cenie zbliżonej do obecnej ceny Foundation...). Słynie ze znakomitej jakości obrazów, czego nie można powiedzieć o szybkości jego pracy. Tym niemniej w polskich realiach, gdzie zleceń wymagających generowania długich sekwencji za pomocą ray tracingu praktycznie brak, za to częściej spotyka się pojedyncze grafiki 3D wykonane na potrzeby poligrafii (plakaty, okładki), mental ray może okazać się rzeczywiście użyteczny. Zwłaszcza gdy na okładce zamierzamy zobrazować wyrafinowaną grę świateł lub szybki ruch za pomocą rozmycia (motion blur jest teraz liczony wyraźnie krócej).

Ciekawostką jest z pewnością sprzętowy klucz podłączany do złącza szeregowego lub USB, co w dzisiejszych czasach wdaje się wątpliwej klasy skamieliną rodem z poprzedniej epoki. Niezależnie od takich "atrakcji", z ceną na poziomie nieprzekraczającym 500 dolarów i możliwościami całkiem sporymi, jak na wersję podstawową, SOFTIMAGE|XSI 4.2 Foundation stał się prawdopodobnie najatrakcyjniejszym pakietem do grafiki i animacji 3D. Jest więc oczywiste, że równocześnie zwiastuje wojnę cenową, której powinniśmy się wkrótce spodziewać na rynku oprogramowania 3D.

Informacje http://www.softimage.com

Cena 495 USD


Zobacz również