nForce 4 SLI dla Pentium 4 - ewolucja czy rewolucja?

Nvidia ogłosiła wczoraj dostępność chipsetu nForce 4 SLI dla platformy Intela. Prawdopodobnie już za dwa tygodnie na rynku pojawią się płyty główne dla Pentium 4 zbudowane w oparciu o najnowszy chipset. Pytanie tylko: czy warto się na niego decydować już teraz, czy może poczekać na poważniejszą wymianę sprzętu i wymienić płytę przy okazji zakupu dwurdzeniowego CPU?

Sytuacja wygląda diametralnie inaczej, niż w 2001 roku, kiedy na rynku można było wybierać między i850 i i845 Intela, ewentualnie powoli i z oporami przyjmującym się VIA P4X266. W chwili obecnej dla procesorów Pentium 4 dostępna jest szeroki wachlarz rozwiązań, nadających się zarówno do domu, jak i do wydajnych stacji graficznych:

- Intel: 925XE, 925X (1066, 800), 915G, 915P, 915GV, 915GL, 915PL, 910GL, 875P, 865G, 865PE, 865P 865GV.

- SiS: SiS649 SiS656 SiS655TX SiS655FX SiS648FX

- VIA: PT800, PT880, PT880 Pro, PT 894, PT 894 Pro

nForce 4 SLI (źródło: Nvidia)

nForce 4 SLI (źródło: Nvidia)

Wprowadzony wczoraj na rynek gracz Nvidii to nForce4 SLI Intel Edition (nazwa kodowa: Crush 19, obsługiwana podstawka: LGA 775) - odmiana tego chipsetu dostępna jest dla AMD już od kilku miesięcy. Według zapowiedzi Nvidii na Cebicie, płyty dla Pentium 4 wyposażone w nowy chipset w przypadku grafiki 3D będą wydajniejsze od konkurencji przynajmniej o 50 procent. W przypadku 3DMarka 03 wzrost ma być jeszcze większy - zapowiadano 70-75 procentowy wzrost wydajności w porównaniu z komputerem wyposażonym w jedną kartę graficzną.

Pierwsze benchmarki

Mostek północny (źródło: HotHardware)

Mostek północny (źródło: HotHardware)

Osiągnięcie maksymalnej wydajności z nowym chipsetem wymaga, zgodnie z nazwą (SLI), dołożenia drugiej karty (o rozwiązaniach alternatywnych pisaliśmy w artykule "Podwójna grafika w jednym slocie"). Pierwsze opublikowane benchmarki bazujące na referencyjnych płytach Nvidii nie nastrajają jednak optymistycznie: wydając prawie 2000 zł na dodatkową kartę z GeForce 6800 na pokładzie, uzyskamy wzrost wydajności wynoszący niewiele ponad 20 procent. Cena wydaje się dość wysoka jak na 9 klatek więcej...

Nawet jeśli problem leżał w przedpremierowej wersji chipsetu - po ogłoszeniu pierwszych testów Nvidia ogłosiła zaimplementowanie odpowiednich poprawek w kolejnym revisionie chipsetu - przed zakupem płyty wyposażonej w nForce 4 SLI warto się dobrze zastanowić.

Możliwości nowego chipsetu

Chipset obsługuje magistralę FSB równą 1066 MHz, 3 sloty PCI Express, z czego 2 mogą - i powinny - być wykorzystane do uruchomienia w nich kart graficznych wyposażonych w chipsety 6x00 Nvidii (6800, 6600). Ponadto możliwości zbliżone są identyczne jak w układach nForce 4 dla AMD:

DDR2

Schemat działania kontrolera pamięci (źródło: Nvidia)

Schemat działania kontrolera pamięci (źródło: Nvidia)

Dzięki dwóm kontrolerom pamięci, chipset może osiągnąć przepustowość 10,6 GB/s przy wykorzystaniu kości DDR2 - maksymalnie cztery kości na płycie (dwie na kontroler). Ponadto, jak twierdzi Nvidia, dzięki wykorzystaniu technologii DASP, śledzącej aktualnie pobierane strony pamięci, możliwe jest zapobieżenie opóźnieniom wywoływanym poszukiwaniem odpowiednich adresów i dalszy wzrost wydajności.

Gigabitowy ethernet

Karty sieciowe są standardowym wyposażeniem płyt głównych od ok. czterech lat. W nowym chipsecie Nvidii wbudowana została 'sieciówka' o maksymalnej przepustowości 1 gigabita. Pytanie tylko: jak firma potraktuje zagadnienie alternatywnych systemów operacyjnych (np. Linuksa)? Sterowniki dla chipsetów graficznych dla XFree86 były udane i działają, natomiast znane są problemy z obsługą kart sieciowych wbudowanych w chipsety Nvidii.

Wbudowany sprzętowy firewall

Schemat działania firewalla (źródło: Nvidia)

Schemat działania firewalla (źródło: Nvidia)

Wbudowany w mostek południowy firewall wydaje się stanowić przerost formy nad treścią - w przypadku typowych, domowych zastosowań wystarczający jest firewall programowy. Jeśli natomiast filtrowanie ruchu stanie się na tyle uciążliwe, że bardzo obciąży komputer, wybór jest jeden: osobny, sprzętowy firewall.

Ponadto wbudowaną w chipset zaporą ogniową można całkiem wygodnie zarządzać (przy pomocy programu Nvidia Firewall), o ile tylko korzystamy z Windows. Nvidia nie przewiduje na razie programowego wsparcia dla innych systemów operacyjnych.

Dźwięk

Tutaj możliwości są raczej typowe jak na rok 2005: od 2 do 8 kanałów audio, obsługa 16- i 20-bitowego stereo, dwa łącza S/PDIF oraz AC-Link.

Software

Kiedy chipsety różnią się coraz mniej, coraz większą wartość stanowi dodawane do płyty oprogramowanie. W przypadku Nvidia nForce 4 SLI, prócz wspominanego już Nvidia Firewall, dostajemy program nTune, dzięki któremu łatwe jest śledzenie parametrów wykorzystywanego sprzętu oraz ich zmienianie (podkręcanie procesora, pamięci itd.).

Jednym z dodatków jest również MediaShield, ułatwiający programowe tworzenie macierzy RAID 5 oraz, co ważne w wypadku składowania danych na więcej niż jednym dysku, powiadamiający użytkownika o występujących błędach.

Dziś jeszcze nie polecamy, ale...

Płyta referencyjna Nvidii (źródło: HotHardware)

Płyta referencyjna Nvidii (źródło: HotHardware)

Opisywany chipset dowiódł swej wartości na platformie AMD i na pewno poprawnie obsłuży opisywane wczoraj procesory dwurdzeniowe, może więc stanowić dobrą platformę rozwojową na przyszłość. Jednak jego zakup już w tej chwili może być obarczony pewnym ryzykiem. Pamiętajmy, że jeszcze miesiąc temu Nvidia modyfikowała układy - trudno w ciągu kilku tygodni sprawdzić, czy poprawki aby czegoś nie zepsuły.

Warto ponadto pamiętać, że nForce 4 w komputerze przyhamować nasze chęci na eksperymenty z Linuksem w przyszłości.

Co przyniesie przyszłość?

Wprowadzając kolejne wersje chipsetów, Nvidia powoli wycofuje starsze produkcje (nForce 3), a ulepsza przyszłe projekty. Według niektórych źródeł nForce 4 udało się zmusić do pracy z FSB równą 1200 MHz. Jest to także częstotliwość, która ma być oficjalnie obsługiwana w chipsecie kolejnej generacji, nForce 5.

Pierwsze opublikowane w Internecie benchmarki płyt referencyjnych opartych na ostatnich wersjach chipsetu wskazują, że w ciągu ostatniego miesiąca Nvidia znacząco usprawniła chipset i rzeczywiście zanosi się na małą rewolucję. Wygląda na to, że w testach 3Dmark 03 wzrost wydajności wynosi 70 do 90 procent. W przypadku gier przyrost jest nieco niższy i da się go dostrzec dopiero przy maksymalnych ustawieniach - komputer wykorzystujący nowy chipset Nvidii i dwie karty graficzne przyspiesza średnio o ok. 50 procent.

Przy okazji ogólnoświatowego debiutu nForce 4 SLI Intel Edition zadaliśmy przedstawicielom firmy Nvidia w Polsce kilka pytań:

PC World Komputer: Dlaczego NVidia wchodzi tak późno na rynek chipsetów dla P4?

Nvidia: Produkcję chipsetów firma NVIDIA rozpoczęła 3-4 lata temu, koncentrując się na platformie AMD i obecnie jej udział rynkowy w układach przeznaczonych dla procesorów Athlon 64 wynosi około 50%. NVIDIA dba, by zarówno produkt jak i support techniczny dla platformy Intel zostały dokładnie opracowane i przetestowane zanim ujrzą światło dzienne. Jak określił to jeden z menedżerów: "Mamy w tej chwili więcej doświadczenia i wiedzy, uznaliśmy zatem, że nadszedł czas by wejść na rynek chipsetów dla procesorów P4 - ze świadomością, że umiemy robić dobre układy".

Czy są już dostępne płyty (egzemplarze testowe) oparte na nowym chipsecie?

Tak, na przykład firm Gigabyte i MSI.

Czy przeznaczenie pewnych mocy projektowych na rozwijanie produktu na platformę Intela oznacza, że NVidia przyhamuje rozwój projektów dla AMD? #

Nie, nie ma takiej obawy. Każdym produktem opiekuje się duży, osobny zespół inżynierów, nie ma więc potrzeby odciągania ich do innych zadań. Oprócz tego uruchomione niedawno centrum projektowe w Indiach zajmować się będzie w znacznej części opracowywaniem chipsetów nForce.


Zobacz również