Europejska Agencja Kosmiczna chce zmienić kierunek lotu asteroidy Apophis

Czy możliwe jest zatrzymanie asteroidy zmierzającej w kierunku Ziemi? Z podobnymi problemami spotkali się bohaterowie filmów Armageddon i Dzień Zagłady, ale teraz Europejska Agencja Kosmiczna (ESA) planuje misję mającą na celu rzeczywiste przetestowanie takiej możliwości.

Misja ESA zostanie przeprowadzona w 2015 roku. W kierunku asteroidy 99942 Apophis o średnicy około 500 m wystrzelony zostanie pojazd, który ma ją staranować z prędkością 10 km/s. Oceniono, że asteroida wybrana do testu może uderzyć w Ziemie w roku 2036. Prawdopodobieństwo takiego zdarzenia wynosi jednak 1 : 250 000.

Misję nazwano Don Quijote (Don Kichot), a wezmą w niej udział dwa bezzałogowe statki kosmiczne. Pierwszym z nich, który uda się w kierunku Apophisa będzie Sancho. Jego zadaniem jest dostanie się na orbitę wokół asteroidy, zbieranie danych na jej temat oraz dokładne określanie jej położenia. Oceni on też efekty, jakie wywoła zderzenie asteroidy z drugim pojazdem, który weźmie udział w misji.

Pojazdem taranującym będzie 500-kilogramowy statek kosmiczny Hidalgo. Ciekawe, że wszystkie nazwy związane z misją pochodzą z opowieści o błędnym rycerzu z La Manchy. Czyżby misja od początku była traktowana jak walka z wiatrakami.

Może i wersja filmu Armageddon z bohaterską załogą zgromadzoną naprędce, głowicami atomowymi i muzyką Aerosmith była bardziej efektowna, ale ta rozegra się w rzeczywistości i pozwoli naukowcom naprawdę przetestować ewentualne możliwości obrony naszej planety. Miejmy tylko nadzieję, że Hidalgo nie skieruje asteroidy w naszym kierunku.