Format GIF wolny od patentów!

Niecałe dwa miesiące temu wygasł ostatni patent firmy IBM, który chronił mający już prawie dwadzieścia lat format graficzny GIF (Graphics Interchange Format). Jak twierdzi organizacja Software Freedom Law Center od wczoraj - tj. 1. października 2006 roku - nie można już domagać się żadnych praw dotyczących wygasłych patentów - dlatego też format GIF można uznać za uwolniony.

W porównaniu z innymi formatami - jak choćby najpopularniejszy chyba obecnie JPEG, czy jego następca JPEG2000 - GIF wydaje się raczej przestarzały. Posiada on na przykład paletę złożoną z zaledwie 256 kolorów, czy też dwustanową (binarną) przezroczystość. Mimo to zyskał on wielką popularność, szczególnie w sieci WWW, gdzie dalej zajmuje zaszczytne miejsce, pomiędzy formatami JPEG, czy PNG - głównie dlatego, że najpopularniejsza przeglądarka internetowa - Internet Explorer - ma wciąż problemy z obsługą przezroczystości w formacie PNG.

GIF został stworzony w 1987 roku przez firmę CompuServe, a po dwóch latach doczekał się aktualizacji, dodającej między innymi możliwości przechowywania w nim animacji. Przy opracowywaniu specyfikacji, firma nie zdawała sobie sprawy, że algorytm kompresji LZW użyty w formacie był chroniony patentami firm IBM oraz UniSys, która to, odkrywszy ten fakt kilka lat później, zapowiedziała, że będzie ścigać firmy używające ich chronionej technologii i pobierać od nich opłaty licencyjne. To właśnie w odpowiedzi na żądania firmy UniSys powstał format PNG, który miał zastąpić chroniony GIF.

Więcej informacji na temat formatu GIF oraz patentów można znaleźć na stronach polskiej i angielskiej Wikipedii, czy też w ciekawym artykule "Why There Are No GIF files on GNU Web Pages".