NASA chce pływać po metanowym jeziorze na Tytanie

Tytan to największy księżyc Saturna. Ten satelita szóstej planety Układu Słonecznego jest wyjątkowy pod wieloma względami. Posiada gęstą atmosferę, w której zachodzą zjawiska pogodowe oraz potężne jeziora ciekłego metanu. NASA planuje wysłać sondę w formie łodzi, która zbada cykl obiegu metanu i zjawiska pogodowe tego ciała niebieskiego.

Obecnie NASA wybiera pomiędzy trzema projektami badań przestrzeni kosmicznej, które mogą zostać zrealizowane. Oprócz misji na Tytana, rozważane jest zbadanie wnętrza Marsa oraz szczegółowe badania jądra komety. Najprawdopodobniej jednak, zrealizowany zostanie pierwszy projekt, który zakłada wykorzystanie pierwszej jednostki pływającej poza naszą planetą.

Naukowcy chcą sprawdzić, czy zgodnie z przypuszczeniami, cykl obiegu ciekłego metanu na księżycu Saturna jest podobny do cyklu obiegu wody na Ziemi. Oznaczałoby to, że przebiega na powierzchni, nad powierzchnią i pod powierzchnią księżyca. Sam Tytan jest 2 razy mniejszy od Ziemi.

Badaczy z NASA interesują także procesy zmiany temperatury, wymiany energii, parowania, powstawania chmur oraz opadów. Zbadane mają zostać podobieństwa i różnice pomiędzy tymi procesami na Ziemi i na Tytanie, gdzie dotyczą one nie wody, a ciekłego metanu w temperaturze około -180 stopni Celsjusza.

Projektowi badawczemu ma przewodzić Ellen Stofan z Laboratorium Fizyki Stosowanej przy Uniwersytecie Johna Hopkinsa. Statek kosmiczny ma zbudować Lockhead Martin i Proxemy Research. Rakieta Atlas z sondą-łodzią na pokładzie ma wystartować w roku 2016, a na Tytana dotrze po 7 latach. Miejscem lądowania będzie największe jezioro metanowe na księżycu Saturna, czyli Ligeia Mare o powierzchni 100 000 km2.